In Conversation With: Legalife, Ukraine

In Conversation With: Legalife, Ukraine

On 24 February 2022, following months of provocation, Russia launched a full-scale invasion of Ukraine. Now, one year later, ESWA Comms Officer Marin Scarlett speaks to Legalife Director Nata Isaeva about how their lives have changed and how we can continue to support their work.


Marin: Nata, thank you so much for taking some time to talk to me. I can't believe it's been a year since I woke up to the news that Russia had invaded. Can you give us an idea of what the past year has been like for you?

Nata: I myself still can't imagine how we managed to survive and stay alive, unfortunately not all of us, but most of our team is alive, some were forced to leave for other countries for a safe stay. Everyone reacted differently to the beginning of the full-scale invasion and everyone remembers how early in the morning the bombs started exploding, the drone of planes and a lot of different terrible sounds. Each of us planned the beginning of February 24, 2022 in a completely different way, some were going to take a child to school or kindergarten, some were planning a business trip, and some were planning a wedding or engagement. At the beginning, everyone was confused and didn't know what to do, we didn't know how to work further, because there were many plans, there were even agreements regarding the bill on the decriminalisation of sex work, but...everything didn't go according to plan. It's good that we already had the experience of working remotely due to COVID-19 and we successfully used this experience, asking how everyone is feeling and whether everyone is alive, who needs support and help in what. We looked for opportunities to support each of our friends as much as we could. It's been like this for a year, a year.

Marin: I am so sorry to hear that you've lost people close to you, Nata. Could you tell me about the history of Legalife? When and how did it start, and how did you become involved?

Nata: The history of the creation and activity of the organisation began in 2006-2007 in Kropyvnytskyi (at that time - the city of Kirovohrad) from my personal history, at that time I joined the work of two local charities that deal with HIV/AIDS prevention. First, as a client, and then as a volunteer. Later, while working together in HIV prevention and treatment projects, I and two more of my friends and colleagues joined an initiative group to protect the rights of sex workers. We worked both with the sex workers themselves and with their clients: we counseled and tested for HIV, distributed condoms, referred for medical help and talked about the basic legal norms that should be known in order to protect one's rights and preserve one's health. Further development of the initiative was facilitated by my unjustified detention by the then local police. Once I was free, I decided that I had to do everything to stop these "werewolves" in their tracks and prevent them from doing it again with other sex workers. So I applied to the Prosecutor's Office and the regional department of the Internal Security Service of the Ministry of Internal Affairs. This is how the history of self-organization of sex workers began, and our activism grew into professional activity in the field of protecting the rights of sex workers. We registered our organisation in 2011, and from that moment until now, I am the director of the Legalife Ukraine, which works and has representative offices in various cities of Ukraine.

Marin: Are you able to give us an insight into your daily life now and that of Legalife's members?

Nata: Despite air raids, bombings, rocket attacks, we continue to work and provide assistance to sex workers with all the resources we have. Yes, it is difficult, but as my colleagues say, it distracts them from all the horror and gives them the inspiration to live on. When a full-scale war began, it was international organisations that supported us, people from other countries simply transferred funds to our bank account and we were able to support our friends. And this is great strength in unity and support, thank you all!

Marin: We hope we can continue to do so with our fundraiser for Legalife on March 5th. What is Legalife's current work, and how will this money help support you?

Nata: We have support in the form of a national project from the Global Fund for HIV, TB and Malaria, but it is strict about the use of funds, we can only operate according to the approved budget, and other donors have changed their emphasis. It is difficult for us to find money to support sex workers by ourselves: buy food, pay for housing or temporary shelter, buy train or bus tickets to reach a safer city. These are the simple things that a fundraiser will really help us to do.

Marin: I really hope that we can raise a lot of funds for Legalife. Nata, what are your hopes for the future?

Nata: Hope and faith in the Victory of Ukraine, in peace and a peaceful sky above, changes in public opinion about sex work and sex workers and giving us the right to decide our lifestyle and giving us a loud voice in decision making. And of course decriminalisation of sex work! We believe in this and do not stop at achieving a goal that is important to us.

Marin: Thank you again so much for giving me your time. Is there anything else that you would like to say?

Nata: To say only one thing: Believe in yourself, unite and don't stop even when you think you have no strength anymore. You and we are strong and you don't even imagine how great this strength is!


If you would like to donate to Legalife, you can do so via our website.

Please then send an email to Marin Scarlett at communication[email protected] and let us know your donation is for Legalife.


Marin: Я не можу повірити, що минув рік, як я прокинувся від новин про те, що Росія вторглася. Чи можете ви дати нам уявлення про те, яким був для вас минулий рік?
Nata: Я сама не можу досі уявити як нам вдалося вижити та залишитися живими, не всі авжеж на жаль, але більшість з нашої команди живі, деякі вимушено виїхали до інших країн для безпечного перебування. Кожен по різному зреагував на початок повномасштабного вторгнення і всі пам'ятають як рано вранці почалися взриватися бомби, гул літаків та купа різних жахливих звуків. Кожен з нас планував початок 24 лютого 2022 року зовсім по іншому, дехто збирався вести дитину до школи чи садочка, хтось планував відрядження, а хтось зіграти весілля чи заручини. 
На початку усі були розгублені і не знали що робити, ми не знали як працювати маємо далі, бо багато планів було, навіть домовленості були щодо законопроекту по декриміналізації секс-праці, але...але все пішло не за планом. Гарно що в нас вже був досвід роботи дистанційно через КОВІД-19 і ми цим досвідом успішно скористалися, робили кожного дня хто як себе почуває та чи всі живі, кому в чому треба підтримка та допомога. Шукали можливості підтримати кожну нашу подругу чим мали змогу. От якось так і вже рік, РІК.

Marin: Розкажіть про Legalife. Коли і як це почалося? Як довго ви були директором?
Nata: Історія створення та діяльності організації розпочалася у 2006–2007 роках у Кропивницькому (на той момент – м. Кіровоград) з моєї особистої історії, в той час я долучилася до роботи двох місцевих благодійних організацій, котрі займаються профілактикою ВІЛ/СНІДу. Спочатку, як клієнтка, а потім і волонтерка. 
Згодом, працюючи разом у проектах з профілактики та лікування ВІЛ, я та ще дві мої подруги та колежанки об'єдналися у ініціативну групу для захисту прав секс-працівниць. Ми вели роботу як із самими секс-працівницями, так і з їхніми клієнтами: консультували та тестували на ВІЛ, роздавали презервативи, направляли за медичною допомогою та розповідали про базові правові норми, які варто знати для захисту власних прав та збереження власного здоров’я.
Подальшому розвитку ініціативи сприяло безпідставне моє затримання тодішньою місцевою міліцією.
Опинившись на свободі, я вирішила, що повинна зробити все, щоб зупинити цих “перевертней” у погонах та позбавити їх можливості повторити це з іншими секс-працівниками. Тож звернулась із заявою до Прокуратури та обласного відділу Служби внутрішньої безпеки МВД.
Так розпочалась історія самоорганізації секс-працівників, а наш активізм переріс у професійну діяльність у сфері захисту прав секс-працівників.
Ми зареєстрували самоорганізацію в 2011 році і з того моменти та по теперішній час я є директором БЛАГОДІЙНОЇ ОРГАНІЗАЦІЇ "ЛЕГАЛАЙФ-УКРАЇНА" яка працює та має представництва по різним містам України.

Marin: Яка ситуація зараз у вас та членів Legalife? Чи можете ви дати нам уявлення про своє повсякденне життя?
Nata: Не дивлячись на повітряні тривоги, бомбардування, ракетні атаки ми продовжуємо працювати та надавати допомогу для секс-працівників, всіма ресурсами що в нас є. Так, це важко, але як кажуть мої колежанки це відволікає їх від усього жахіття та дає натхнення жити далі.

Marin: Ми проводимо збір коштів для Legalife 5 березня. Яка робота Legalife на даний момент? Як ці гроші допоможуть вам підтримати?
Nata: В нас існує підтримка у вигляді національного проєкту від Глобального Фонду з ВІЛ, ТБ та малярії, але він жорсткий щодо використання коштів, ми можемо тільки діяти по затвердженому бюджету, а інші донори змінили свої акценти, нам важко знайти гроші для підтримки секс-працівників самим простим: придбати продукти харчування, сплатити за житло чи тимчасовий притулок, придбати квитки на потяг чи автобус щоб дістатися більш безпечного міста. От чим ви можете нам допомогти, коли почалася повномасштабна війна саме міжнародні самоорганізації нас підтримали, просто люди з інших країн нам перераховували кошти на наш банківський рахунок і ми мали змогу підтримати наших подруг. І це велика сила у об'єднанні та підтримці, дякуємо усім!

Marin: Які ваші надії на майбутнє?
Nata: Надія та віра у Перемогу України, у мир та мирне небо над головою, зміни суспільної думки щодо секс-праці та секс-працівників та надання нам права вирішувати спосіб життя та надання нам гучного голосу щодо прийняття рішень. Декриміналізації секс-праці бути! Ми в це віримо та не зупиняємося щодо досягнення важливої для нас цілі.

Marin: Чи є ще щось, що ви хотіли б сказати?
Nata: Сказати єдине: Вірте в себе, об'єднуйтеся та не зупиняйтеся навіть коли вам вважається що сил вже немає, Ви, Ми сильні і навіть не уявляєте на скільки велика ця сила!

Related articles

in conversation with
in conversation with
in conversation with

Let’s keep in touch

Subscribe to stay informed about new campaigns, policy briefings and resources, events and other activities you can get involved with.